viernes, diciembre 3, 2021
More
    InicioNoticiasCienciaCómo los humanos perdieron la cola

    Cómo los humanos perdieron la cola

    -

    Un equipo de científicos asegura haber identificado la mutación genética que pudo haber borrado nuestras colas hace 20 millones de años

    Según un artículo publicado por The New York Times, un nuevo estudio sugiere que una sola mutación genética ayuda a explicar por qué los monos tienen cola, mientras que los simios y los humanos no.

    Durante quinientos millones de años aproximadamente, a nuestros antepasados ​​les brotaron colas. Como peces, usaban sus colas para nadar a través de los mares del Cámbrico. Mucho más tarde, cuando se convirtieron en primates, sus colas les ayudaron a mantenerse equilibrados mientras corrían de rama en rama a través de las selvas del Eoceno. Pero luego, hace aproximadamente 25 millones de años, las colas desaparecieron.

    Charles Darwin fue el primero en reconocer este profundo cambio en nuestra antigua anatomía. Pero cómo y por qué sucedió sigue siendo un misterio.

    Ahora, un equipo de científicos de Nueva York afirma que han identificado la mutación genética que puede haber borrado nuestras colas. Cuando los científicos hicieron este ajuste genético en ratones, a los animales no les crecieron colas, según un nuevo estudio que se publicó en línea la semana pasada.

    Este dramático cambio anatómico tuvo un profundo impacto en nuestra evolución. Los músculos de la cola de nuestros antepasados ​​evolucionaron hasta convertirse en una malla similar a una hamaca a lo largo de la pelvis. Cuando los antepasados ​​de los humanos se pusieron de pie y caminaron sobre dos piernas hace unos millones de años, esa hamaca musculosa estaba lista para soportar el peso de los órganos verticales.

    Aunque es imposible probar definitivamente que esta mutación cortó la cola de nuestros antepasados, «es lo más parecido a una pistola humeante que uno podría esperar», dijo Cedric Feschotte, un genetista de Cornell que no participó en el estudio.

    Darwin sorprendió a su audiencia victoriana al afirmar que descendimos de primates con cola. Señaló que si bien los humanos y los simios carecen de una cola visible, comparten un pequeño conjunto de vértebras que se extienden más allá de la pelvis, una estructura conocida como coxis.

    “No puedo dudar de que es una cola rudimentaria”, escribió.

    Desde entonces, los paleoantropólogos han encontrado fósiles que arrojan algo de luz sobre esta transformación. Los primates más antiguos conocidos, que se remontan a 66 millones de años, tenían colas en toda regla que probablemente usaban para mantener el equilibrio en los árboles. Hoy en día, la mayoría de los primates vivos, como los lémures y casi todos los monos, todavía tienen cola. Pero cuando los simios aparecieron en el registro fósil, hace unos 20 millones de años, no tenían cola en absoluto.

    «Esta pregunta: ¿dónde está mi cola? – ha estado en mi cabeza desde que era un niño”, dijo Bo Xia, un estudiante de posgrado en biología de células madre en N.Y.U. Facultad de Medicina Grossman.

    Un mal viaje en Uber en 2019, en el que Xia se lesionó el coxis, le recordó la interrogante con nueva urgencia. “Me tomó un año recuperarme y eso realmente me estimuló a pensar en el coxis”, dijo.

    Para comprender cómo los simios y los humanos perdieron la cola, Xia observó cómo se forma la cola en otros animales. En las primeras etapas del desarrollo de un embrión, se enciende un conjunto de genes maestros que orquestan diferentes partes de la columna para desarrollar identidades distintivas, como el cuello y la región lumbar. En el extremo más alejado del embrión, emerge una yema de la cola, dentro de la cual se desarrolla una cadena especial de vértebras, músculos y nervios.

    Los investigadores han identificado más de 30 genes involucrados en el desarrollo de colas en varias especies, desde el látigo largo de una iguana hasta el muñón de un gato Manx. Todos estos genes también están activos en otras partes del embrión en desarrollo. Los científicos todavía están aprendiendo cómo su actividad única al final de un embrión da lugar a una cola.

    Xia razonó que nuestros antepasados ​​perdieron la cola cuando las mutaciones alteraron uno o más de estos genes. Para buscar esas mutaciones, comparó el ADN de seis especies de simios sin cola con nueve especies de monos con cola. Finalmente, descubrió una mutación compartida por simios y humanos, pero que faltaba en los monos, un gen llamado TBXT.

    TBXT fue uno de los primeros genes descubiertos por científicos hace más de un siglo. En ese momento, muchos investigadores buscaron genes atacando animales, plantas o microbios con rayos X, con la esperanza de que las mutaciones crearan un cambio visible.

    En 1923, la genetista rusa Nadezhda Dobrovolskaya-Zavadskaya radiografió ratones machos y luego les permitió reproducirse. Descubrió que algunos de ellos adquirieron una mutación que provocó que a algunos de sus descendientes les crecieran colas dobladas o acortadas. Experimentos posteriores revelaron que la mutación estaba en el gen TBXT.

    La mutación que descubrió Xia no se había observado antes. Consistía en 300 letras genéticas en medio del gen TBXT. Este tramo de ADN era prácticamente idéntico en humanos y simios, y se insertó precisamente en el mismo lugar de sus genomas.

    El joven científico llevó el hallazgo a sus supervisores, Itai Yanai y Jef Boeke, para ver qué pensaban. «Casi me caigo de la silla, porque es un resultado impresionante», recuerda el Dr. Yanai.

    Para probar la idea de que la mutación estuvo involucrada en la desaparición de nuestra cola, Xia y sus colegas manipularon genéticamente ratones con la mutación TBXT. Cuando estos embriones se desarrollaron, muchos de los animales no desarrollaron cola. A otros solo les creció una más corta.

    Xia y sus colegas proponen que esta mutación golpeó aleatoriamente a un simio hace unos 20 millones de años, lo que hizo que le creciera solo un muñón de cola, o nada en absoluto. Sin embargo, el animal sin cola sobrevivió e incluso prosperó, transmitiendo la mutación a su descendencia. Finalmente, la forma mutante de TBXT se convirtió en la norma en los simios y humanos vivos.

    Los científicos dijeron que la mutación TBXT no es la única razón por la que poseemos un coxis en lugar de una cola. Mientras que los ratones en sus experimentos produjeron una variedad de colas alteradas, nuestro coxis es casi siempre idéntico de persona a persona. Debe haber otros genes que mutaron más tarde, ayudando a producir una anatomía uniforme.

    Incluso si los genetistas están comenzando a explicar cómo desapareció nuestra cola, la pregunta de por qué todavía desconcierta a los científicos.

    Los primeros simios eran más grandes que los monos, y su mayor tamaño habría facilitado que se cayeran de las ramas y más probable que esas caídas fueran fatales. Es difícil explicar por qué los simios sin colas no habrían sufrido una desventaja evolutiva significativa.

    Y perder una cola también podría haber traído otros peligros. Xia y sus colegas descubrieron que la mutación TBXT no solo acorta las colas, sino que a veces también causa defectos de la médula espinal. Y, sin embargo, de alguna manera, perder una cola resultó ser una gran ventaja evolutiva.

    «Es muy confuso por qué perdieron la cola», dijo Gabrielle Russo, morfóloga evolutiva de la Universidad de Stony Brook en Nueva York que no participó en el estudio. «Esa es la siguiente pregunta pendiente: ¿cuál sería la ventaja?»

    Cómo los humanos perdieron la cola 3
    Maria Carolina Alonso
    Periodista venezolana basada en Miami. Apasionada por contar historias, conectar personas y compartir experiencias valiosas.

    Deja un comentario

    Este sitio usa Akismet para reducir el spam. Aprende cómo se procesan los datos de tus comentarios.

    spot_imgspot_imgspot_imgspot_img

    ÚLTIMAS ENTRADAS